La elaboración de las perspectivas teóricas desarrolladas por White, Marx y Steward han conducido a la aparición de lo que conocemos como materialismo cultural. “los materialistas culturales sostienen que la mejor manera de llevar a cabo estas tareas es estudiando los imperativos materiales a los que la existencia humana está sujeta. Estos imperativos surgen de la necesidad de producir alimentos, refugios, útiles y máquinas, y de reproducir la población humana dentro de los límites establecidos por la biología y el medio ambiente.” (Harris, 1985:541).“El materialismo cultural rechaza explícitamente el ingrediente dialéctico del marxismo y los compromisos del materialismo dialéctico para ver el mundo desde el punto de vista de la base proletaria”. (Harris, 1985: 551).
La Antropología se basa en el estudio de las humanidad, los antiguos pueblos, los modernos…y en definitiva sus estilos de vida. Tiene varias raíces debido a su complejidad por lo que se centran en diferentes aspectos. Uno de ellos se ocupa de las tradiciones del pensamiento, dependiendo del lugar, y de lo que denominamos culturas, donde se investiga porqué surgieron, dónde surgieron y cómo y porqué cambien. También se pregunta cómo pueden aparecer cultural modernas.Dentro de este aspecto, el de la cultura, podemos decir que se ocupa de la descripción y el análisis de éstas, como por ejemplo las tradiciones sociales, etc.Hay otras disciplinas que también se encargan de estudiar al ser humano, pero está en concreto se diferencia de todas por su carácter global y comparativo.
El materialismo cultural parte de supuestos marxistas y evolucionistas. Defiende que los cambios culturales se condicionan al entorno y las limitaciones de éstos. Es por tanto un sistema de investigación donde se intenta de buscar las diferencias y similitudes de los seres humanos de las distintas sociedades, culturas… y estudiarlas. Saber porqué actuamos de forma diferente unos a otros dependiendo del sitio y la cultura que tengamos si todos somos al fin y al cabo seres humanos, Marvin Harris 1985.
Según Harris, el punto de vista de la antropología debe ser “multidimensional, comparativo y global”. Harris, Marvin Introducción a la Antropología General Año de edición castellana: 1981.
Según Harris la perspectiva material a la que está sometida la existencia humana explican la semejanza y la diferencia en la forma de pensar y comportarse de todos los seres humanos. “Las constricciones materiales se reducen todas a la necesidad básica de producir alimentos, abrigo, útiles y maquinaria, y de reproducirse dentro de unos límites biológicos y ambientales. Así pues la prioridad de importancia compete a los aspectos demográficos, tecnológicos, económicos y ecológicos en la existencia humana pasada y presente, y esto explica las diferentes modalidades de instituciones (domésticas y políticas), de valores morales, creencias religiosas y cánones estéticos de los pueblos concretos”. Harris, Marvin Introducción a la Antropología General Año de edición castellana: 1981.
El autor intenta probar esta afirmación a través de la descripción, análisis e interpretación de las semejanzas y diferencias entre los modos de vida de los antepasados humanos, tribus aborígenes actuales y hombres civilizados. Todo esto en un marco de evolucionismo "radical".
El autor trata de argumentar científicamente su tesis estudiando la evolución desde los mamíferos primitivos, que tenían” garras, pulgar, primer dedo del pie no oponible y ojo lateral”, y apoyándose en la selección natural, es decir, las especies más resistentes tenían mayor éxito reproductor en el medio, y se convierten en los más fuertes. La selección natural, como concepto científico, ha sido traducida en el s. XIX por un término ideológico que es el de "lucha por la supervivencia" (acuñado por Thomas Malthus); pero no es la lucha directa entre los individuos para sobrevivir, sino un esfuerzo por adaptarse mejor a las condiciones ambientales y así poder sobrevivir
“Harris traza la genealogía de la especie humana en el orden biológico de los primates. Los cambios de hábitat, la evolución de los mamíferos primitivos a los primates. Las garras se transformarán en uñas planas, se formarán los pulgares y el primer dedo de pie oponible, y los ojos se localizarán delante en la cara de modo que permitan la visión estereoscópica”. Harris, Marvin Introducción a la Antropología General Año de edición castellana: 1981.

Marvin Harris realiza a lo largo de su vida una serie de investigaciones en diferentes sitios del mundo. Las redacta en sus obras para que podamos tener conocimiento de ello, conozcamos otras culturas, sepamos cómo viven las personas en diferentes sitios del mundo, qué comen, etc.

Las primeras obras de éste seguían la tradición del trabajo de campo descriptivo, en el que pasa largos periodos de tiempo en un determinado sitio, estudiando un tema en concreto, estudiando a personas, entrevistando… pero en un momento determinado de su vida comenzó, a partir de los trabajos realizados por otros autores, a desarrollar un paradigma sobre todo materialista. Harris intenta construir una teoría generalizadora a la que llamó materialismo cultural. Ésta investiga las causas y el porqué de la evolución sociocultural, ¿Por qué evolucionamos?, intenta de responder a muchas de las preguntas planteadas que no estaban aun resueltas y que aún siguen sin resolverse.

Fue autor de más de 17 libros, sus obras tienen carácter divulgativo y son seguidas por muchos antropólogos y otras personas que lo siguen aunque no estén especializadas en esta materia. Su libro "El desarrollo de teoría antropológica" supuso su primer éxito y la obra que marcó la pauta de sus siguientes investigaciones científicas, así como su trayectoria literaria.
Entre otras obras principales podemos destacar, Bueno para comer; Caníbales y reyes; Antropología cultural; Nuestra especie; La cultura norteamericana contemporánea; Vacas, cerdos, guerras y brujas y en ésta última de Marvin Harris en 1980, Benedict, recurrió a un dicho que refleja perfectamente la explicación de las diferentes culturas que podemos apreciar en nuestro mundo en 1985: “Dios otorgó a cada pueblo una taza, una taza de arcilla, y de esta taza bebieron su vida... Todos hundían las tazas en el agua, pero cada taza era diferente. Este dicho ha sido de gran ayuda para que algunas personas pudieran entender cómo actúa cada uno dependiendo de su cultura, las cosas que hacen que, a lo mejor, para nosotros es algo inexplicable.
Para llevar a cabo estas investigaciones, hace un estudio antropológico y científico en distintas culturas con respecto a distintas cosas, animales, elementos… como por ejemplo la importancia de las vacas en ciertos sitios del mundo o la del cerdo, pues en cada cultura estos animales son tratados y vistos de diferente manera. En unos países, las vacas, por ejemplo, son sagradas y aunque se estén muriendo de hambre no son capaces de comerla, sin embargo en otros, no lo son. Esto se refleja en la obra vacas, cerdos, guerras y brujas escrita por él mismo, donde se ven algunas de las diferencias culturales que podemos apreciar hoy en día. También podemos apreciar en esta obra cómo los jactanciosos jefes amerindios son capaces de quemar todos sus bienes para mostrar, dependiendo de la cantidad de bienes que queme cada familia, quienes son los más ricos y poderosos. Prefieren quedarse sin nada antes que no ser vistos como personas importantes, con una buena posición social.
“La distinción entre elementos mentales y conductales no dan respuesta al interrogante de cómo describir adecuadamente tanto los aspectos mentales y conductales de la cultural como la cultura en su totalidad. El problema escriba en que los pensamientos y la conducta de los participantes pueden enfocarse des dos perspectivas contrapuestas: desde la de los propios participantes y desde la de los observadores”. Marvin Harris. Antropología Cultural, 1990.
Para realizar sus investigaciones lingüísticas Marvin Harris tuvo que diferenciar entre estas dos perspectivas: etic y emic (visión del mundo que los participantes nativos aceptan como real, significativa o apropiada), pues el investigador necesita tener conocimiento de los aspectos mentales y del comportamiento, y para ello se basa en la distinción de estas dos palabras desarrolladas por Kenneth Pike. Para cada uno de ellos, la definición de etic y emic son distintas, Marvin Harris consideraba la definición de emic como “aquellas explicaciones y descripciones razonables para el participante”, y etic como “las descripciones y explicaciones consideradas apropiadas por la comunidad de observadores científicos”.
No solo Marvin Harris llevaba a cabo sus investigaciones del modo que hemos visto anteriormente sino que todos los antropólogos utilizan dichas categorías.
Al llevar a cabo la investigación en modo emic, los antropólogos intentan adquirir un conocimiento de las categorías y reglas necesarias para comportarse, actuar y pensar como un nativo. Sin embargo cuando la investigación se lleva a cabo en modo etic, el antropólogo se sirve de categorías y reglas derivadas del lenguaje de la ciencia que a menudo resultarán poco familiares al nativo. Marvin Harris. Antropología Cultural, 1990.
El patrón universal: el antropólogo para poder comparar las culturas, tiene que recoger todos los datos referentes a éstas mismas relacionadas con partes o aspectos socioculturales que están presentes en todas las culturas. La estructura de estas partes se define como patrón universal. Clark Wissler formuló la composición del patrón universal, “se compone del lenguaje, los rasgos materiales, el arte, los conocimientos, la sociedad, la propiedad, el gobierno y la guerra. (Harris, 1971:131).







En el siguiente cuadro podemos dejar reflejados los distintos componentes etic:
INFRAESTRUCTURA
(Se compone de las actividades etic y conductuales mediante las cuales toda sociedad satisface los requisitos mínimos de la subsistencia y regula el crecimiento demográfico).
ESTRUCTURA
(se compone de las actividades económicas y políticas de tipo etic, mediante las cuales toda sociedad se organiza en grupos que distribuyen, regulan e intercambian bienes y trabajo).
SUPERESTRUCTURA
(Comprende actividades creativas, expresivas, estéticas, etc.)
- Modo de producción: la tecnologia y las prácticas empleadas para incrementar o limitar la producción básica de subsistencia.
Relaciones tecno-ambientales.
Ecosistemas.
Pautas de trabajo.
- Modo de reproducción: la tecnologia y las prácticas empleadas para incrementar, limitar y mantener el tamaño de la población.
Demografía.
Pautas de aparentamiento.
Fertilidad, natalidad, etc.
- Economia domestica: la organización, intercambio y consumo dentro de los marcos domésticos.
Estructura familiar.
División doméstica del trabajo.
Edad y roles sexuales, etc.
- Economía política: la organización, intercambio y consumo dentro y entre bandas, poblados, jefaturas…
Organización política.
Sistema de impuestos.
Clase, casta, jerarquías urbanas, rurales…
- Superestructura conductal: arte, música, danza, literatura.
Rituales.
Deportes.
Ciencia.

(Marvin Harris, Introducción a la antropología general,1984,Editorial: Alianza Universidad Textos).


En la explicación antropológica prima las dimensiones infraestructurales. Para los materialistas culturales es importante el estudio de la infraestructura. Cualquier innovación infraestructural sería incorporada a la cultura (Ej: el arado) aunque suponga al principio una contradicción con elementos preexistentes del carácter estructural o superestructural.
La sociedad terminará adaptándola a las infraestructurales.



Algunas declaraciones de Marvin Harris fueron:
"El sexo es un instinto irresistible; la guerra, no”, esta fue publicada en una entrevista a éste mismoen marzo de1996, en el número 178 de MUY Interesante. Con esto nos hace reflexionar sobre lo que verdaderamente es un instinto y lo que no. El sexo es algo que todo ser vivo realiza para así poder reproducirse, es necesario, sin embargo, la guerra no lo es, pues ésta no es necesaria en nuestra vida, podemos y deberíamos de vivir en un mundo lleno de paz.
"La vida social humana es una respuesta a los problemas prácticos de la existencia terrenal".

Estudios realizados por Marvin Harris:
Marvin Harris realizó una serie de investigaciones a lo largo de su vida en distintas partes del mundo, entre ellas investigó a los Thonga de Mozambique en los años 1956 y 1957. En Rio de Janeiro estuvo como asesor de investigación del National Institute of Pedagogical Studies. Realizó varios estudios de campo, por ejemplo en Bahía (Brasil) durante los años 1950-51 y en los años 1962 y 1965, en la India sobre el 1976 sobre la utilización de los recursos proteicos y en Chimborazo (Ecuador) en 1960.
Marvin Harris desarrolló trabajo de campo en Brasil y África a partir de una idea, la idea de buscar explicaciones a las diferencias y similitudes de los seres humanos y sus comportamientos. Entre sus publicaciones destacan:“Town and Country in Brazil” (1956), “Minorities in the New World” (1958), “Patterns of Race in the Americas” (1964), “The Nature of Cultural Things” (1964), “Culture, Man and Nature” (1971), The Rise of Anthropological Theory (1968), “Cows, Pigs, Wars and Witches” (1974), “America Now: Why Nothing Works” (1981) o "Good to eat" (1998).